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不死的水母能帮助人类实现永生的梦想吗?

2019/4/26 8:28:47来源:新浪科技作者:任天责编:阿迷评论:

人类一直幻想着能欺骗死神。我们研究宗教,研究太空旅行和低温技术,甚至试图寻找神话中的青春之泉。在我们遍寻天空和陆地各个角落的同时,永生的秘密可能一直漂浮在海洋中——以水母的形式。

提到水母时,我们大多数人所想到的是水母的“水母型阶段”,即水母生命的第二阶段。它们在这段时间里就像水中漂浮着的不透明气球,拖着长长的触手。

水母的生命从幼虫开始,这些雪茄形状的小生物在水中盘旋,寻找某块岩石或一些便于附着的东西。一旦牢牢地固定下来,幼虫就会蜕变成水螅体,就像微小的海葵一样。这些水螅体能很快地克隆自己,形成群落,甚至可以在几天内覆盖整个船坞。有些种类的水螅体能形成巨大的灌木状群落。当条件合适的时候,这些水螅体会大量爆发,并通过出芽生殖的方式产生透明的、会自由游动的小水母。

如果水母生命的开端还不够特别,那就让我们来了解一下它们的死亡,那才是真正令人兴奋的过程。当“永生水母”——灯塔水母属的物种Turritopsis dohrnii,该属另一个物种Turritopsis nutricula也有这一称谓——死亡时,它先是沉入海底并开始腐烂。但令人惊讶的是,它的细胞会重新聚合,不是变成一个新的水母,而是变成水螅体,然后从这些水螅体中又长出了新的水母。灯塔水母已经跳过了早期的生命阶段,开始了新的生命。在理论上,这种重生过程没有次数限制,它们可以通过反复的生殖和转分化而长生不老。

▲海月水母因其透明的满月状钟状体而得名。它们钟状体边缘的触手短而细,不像大多数水母的触手那么长

“对我们所有人来说,这实在太不可思议了,”澳大利亚塔斯马尼亚州的水母研究人员、海洋毒物咨询服务中心主管丽萨-安·格什温(Lisa-ann Gershwin)博士说,“这是我们这个时代最惊人的发现之一。”

灯塔水母并不是唯一能够重生的水母。2011年,中国一名海洋生物学专业的学生将一只海月水母(Aurelia aurita)放在水箱中。在水母死后,这名学生将它的尸体放在另一个水箱里。三个月后,一只新的小水螅体从海月水母的顶部生长出来。研究人员已经在大约五种水母中发现了这种再生过程。

那么,永生对水母本身还有什么好处呢?它们为什么这么做?事实上,这种永生意味着当水母因为年龄或疾病而变得虚弱,或者面临危险时,它们可以唤醒某种令人难以置信的生存机制,重新开始生活。

一旦这个过程开始,水母的钟形结构(顶部较圆的伞形体)和触手就逐渐退化。它又变成了水螅体,附着在某个表面上,然后开始重新长成水母,它可以一遍又一遍地重复这个过程。

水母所经历的这部分过程被称为“细胞转分化”。它的细胞从一种类型变成另一种类型,形成了一个完全不同的生长计划。

尽管格什温博士表示,她目前还没有发现水母“长生不老”——确切说是“返老还童”——和人类永生之间有任何联系,但这并不意味着未来不可能进行某种基因上的剪接。谁知道呢?利用一些水母基因,我们或许可以像神秘博士一样,在对自己感到厌倦的时候重生。

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