人类面临太多紧迫问题,贝索斯和马斯克的太空梦是不务正业吗

2021/7/20 14:05:59 来源:新浪科技 作者:- 责编:远洋

北京时间 7 月 20 日下午消息,据报道,太空旅游公司维珍银河创始人理查德・布兰森(Richard Branson)和亚马逊创始人杰夫・贝索斯(Jeff Bezos)的“太空竞赛”近日引发了热议。有人说,他们创造了历史;也有人说,他们浪费了资源。对于后一种看法,批评者可能只是看到了太空游的表面,而错失了更大的太空前景。

布兰森已经去过太空,贝索斯很快就要到访。富豪们以前也做过类似的事情,但布兰森和贝索斯不只是为“飞行之旅”买票,他们还为“宇宙飞船”付了款。对于一些人来说,如果足够富有,当他们想要离开地球一小段时间时,就不用再看政府的眼色了。

这两次太空之旅(贝索斯将于今晚飞往太空)已经产生了惊人的效益。一些人赞扬了将人们送入太空并安全返回所需的工程和毅力,或者是突破可能性界限的奇迹。但是,事实也证明,这也是一个发泄对亿万富豪不满的绝佳机会。这些人称,富豪们没有把资源集中在流行病、气候变化或地球上任何其他危机上。包括埃隆・马斯克(Elon Musk)在内,他们应该把探索太空的行动推迟几十年,把重点放在一些更紧迫的问题上。

几十年前,当这三个人各自的太空公司刚刚起步时,他们的做法被认为是“暴发户的异想天开“。现在,他们又面临有效税率和谁制定公共政策等质疑,虽然有些讨论是合理的,但批评者的想法太狭隘了。事实上,亿万富豪的太空之旅,只是一个更大领域中的最明亮、最闪亮的一个目标而已。

在经历了几十年的错误起步后,地球轨道和更远的地点,已经被数十家私营公司以令人难以置信的速度商业化。布兰森和贝索斯愿意乘坐自己的宇宙飞船升空,不仅仅意味着他们的飞船终于足够安全,可以让他们尝试。更重要的是,太空已经商业化开放。即使贝索斯决定在飞行之前退出,其他人也会继续进入太空,可能会有数千人,以及数以万计的机器,这些机器旨在进一步实现太空商品化。无论马斯克是否殖民火星,在我们上方(太空)发生的事情都将是未来十年最重要的经济和技术故事之一。

今年 3 月,一家名为“阿斯特拉太空”(Astra Space)的公司上市,该公司在风险资本家的支持下,在短短几年内建造了一枚相当不错的轨道火箭,它的目标是每天都将卫星送入轨道。在阿斯特拉太空以 21 亿美元的估值上市后不久,卫星制造商 Planet Labs 宣布了同样的计划,估值 28 亿美元。Firefly Aerospace(萤火虫航空航天公司)在加利福尼亚州的一个发射台上有一枚火箭等待发射许可。卫星公司 OneWeb 和马斯克的 SpaceX 都在定期发射卫星,旨在覆盖地球的高速互联网接入。Rocket Lab 位于之前没有航天器的新西兰,正在计划前往月球和金星。

SPAC(特殊目的收购公司,即空壳公司)的狂热对私人太空行业尤其有利,包括上面提到的一些公司。更容易进入公开市场,可以帮助他们从兴奋的投资者手里吸引了数十亿美元资金,从而进入这个曾经高度依赖于政府的行业。其部分结果是,在未来十年左右的时间里,围绕地球运行的卫星数量预计将从大约 3400 颗增加到 5 万颗到 10 万颗。而且,这些还是这些公司只完成目前已收到订单的情况下。

考虑到如此规模的卫星需要火箭从全球各地熙熙攘攘的私人航天港,以极其频繁的方式陆续发射,上述预期的数字可能会略有下滑。但无论确切的时间点如何,其中的一个信息都将保持不变:私人太空已经到来。而本月的太空旅游竞赛只不过是一系列更大、更具变革性的变化的表面文章,这些转变的结果将是不可预测的,但一定会变得更好。

当前,反对探索太空的论据,往往集中在太空旅游的表面。作家迈克尔・希尔茨克(Michael Hiltzik)近日发表文章称:“贝索斯、布兰森和马斯克的太空竞赛是巨大的金钱浪费,在科学上毫无用处。”希尔茨克对最近的一波进步不屑一顾,称其仅仅是追求刺激和分心。撇开人们每年要花费数十亿美元观看体育比赛和玩电子游戏的事实不谈,事实上技术进步并不总是“A 到 B 的”命题,纯粹科学本身仍然有价值,即使未来的红利是未知的。

除了寻找核扩散的迹象,客户还可以使用 Planet Labs 的卫星网络来跟踪作物健康、工厂排放和热带雨林损失。SpaceX 和 OneWeb 的卫星互联网服务有可能为数十亿无法通过其他方式获得宽带接入的人提供服务。Rocket Lab 是一家由一个没有大学学历的人创建的公司,他在简易的棚子里自学了所需的工程学。该公司的成功也说明了私营太空企业潜在的民主化效应。因为,贝索斯、布兰森和马斯克等富豪,在这幅更大的图景中只占相对较小的一部分。

当然,太空企业难以避免高风险的存在,利润来源远未得到保证。尽管 SpaceX、Rocket Lab 和 Planet Lab 等公司的估值高达数十亿美元,但它们还没有证明自己能够像地球上其他企业那样在轨道上顺利盈利。正如业内每个人都喜欢说的那样,太空是困难的。但是,新成立的一批太空公司,包括那些由一些知名大亨经营的公司,正试图弄清楚这一点,其潜在的回报远远大于“偶尔的肾上腺素激增”。

当他们的想象力和创造力,被赋予新的领域来探索时,人类从未让人失望过,那种践踏亚轨道短途旅行的观点是错失了演习的重点。确实,我们还面临着其他一些大问题,但是,这些问题不会通过抱怨他人而得到解决。当人们带着好奇心去问:“下一步干什么?”,就可能会有更好的明天。

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