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谷歌 AR 眼镜几近梦碎!战略异常混乱,高层毫不关心,人才大量流失

新智元 2023/9/17 23:15:13 责编:远洋

【新智元导读】内部人士爆料,谷歌 AR 眼镜深受战略混乱之扰,在关闭了 AR 眼镜项目 Iris 后,又在打造一个 AR 眼镜软件平台。而与三星合作研发的头显项目 Moohan,也在公司内部引起了轩然大波。

今年 6 月,苹果公司推出众人期待已久的 Vision Pro 头显,发布会现场洋溢着激动和兴奋。

苹果 CEO 蒂姆-库克宣称,Vision Pro 是新一代「革命性 」产品。

相反,谷歌内部却弥漫着另外一种情绪 —— 沮丧。

多年以来,谷歌一直试图重新踏足「混合现实」领域,推出一款惊艳所有人的新产品。

然而作为首次尝试推出的谷歌 AR 眼镜,却在公众面前一败涂地,后续的虚拟现实设备,也都后继乏力。

尽管如此,谷歌上层始终坚信 XR 是下一个计算前沿。他们在 2020 年重建一个团队,再次向 AR 进击。为此,谷歌还收购了初创公司 North 和 Raxium。

然而,这款被委以重任的 AR 眼镜「Project Iris」,却在研发过程中遇到了技术障碍。

今年上半年,谷歌彻底关停了 Project Iris 项目,转而与三星合作,把重点放在开发代号为 Project Moohan 的头显上。

与此同时,谷歌又启动了一项新的工作 —— 把 Iris 的软件改造成平台,提供给制造 AR 眼镜的合作伙伴,并希望最快在 2025 年推出。

事实证明,面对来自苹果和 Meta 的激烈竞争,谷歌在 AR 方面的频频失误让员工感到沮丧。

根据 7 位知情人士透露,苹果和 Meta 并非没有失误,但是谷歌还存在着战略混乱、高层缺乏关注等问题。

此外,1 月份的公司裁员和高层相继出走,也让 AR 部门元气大伤。

一位业内人士表示:「如果只凭现在这种程度的投入就想引领这个行业,那谷歌就想得太简单了。」

谷歌眼镜回归

谷歌还有一个希望,就是收购的 North。

这家加拿大初创公司曾推出一款 AR 眼镜,它与正常的眼镜非常类似,却烧掉了数百万美元。

North 研发的首个智能眼镜产品

据加拿大广播公司报道,2018 年,加拿大联邦政府承诺向 North 提供 2400 万美元,用于创造 230 个就业岗位;但是政府才刚支付了 1/3,North 就裁员了,于是政府要求退还已支付的资金。

谷歌看准了这一机会,在 2020 年以 1.8 亿美元的价格,把 North 收归囊中。

「谷歌想要 AR,但他们没有团队,也没有产品战略。收购 North 之后,这两个问题就都迎刃而解。」一位前 North 员工这样评价。

谷歌前 AR 与 VR 负责人 Clay Bavor

North 团队被收归谷歌后,将开展一个新项目,由谷歌硬件负责人 Rick Osterloh 和 AR 与 VR 负责人 Clay Bavor 领导。

此时,谷歌开始关注到了 Iris,它的产品是一副可以在用户面前投射图像的眼镜。

谷歌希望借鉴 North 对于 AR 眼镜的核心理念,打造一款更时尚、可搭载谷歌地图或 Lens 等应用程序的眼镜。

该团队还开发了两款代号为 Alius 和 Alexandrite 的定制硅芯片,分别为 Iris 的脑部核心和显示屏提供算力。

这就让 Iris 成为一款真正由谷歌打造的产品,就像 Pixel 一样。

2021 年,谷歌请来了校友 Mark Lucovsky,由他负责指导在 Iris 眼镜的新操作系统。

这个团队里,还有 Magic Leap 的前首席技术官 Paul Greco。

据内部人士称,Iris 的研发战略一直在变。Iris 是单眼的,即图像只投射到一只眼睛前。

由于显示技术上的障碍,研究小组把目光从普通眼镜转向了太阳镜,然后又转了回来。

另外,Iris 应该投射彩色还是单色图形,在团队内部也有分歧。

在 2022 年 5 月的 I / O 大会上,谷歌展示了一款 Iris 眼镜,它可以实时翻译。一位知情人士表示,这个演示获得了热烈的反响,但这款产品不久后却成为弃子。

「每隔六个月,Iris 项目就会有一次重大调整。然后高层会说,『我们想要一个稍微有点不同的产品』。」

与三星合作,开发 VR 头显

2022 年初,有报道称苹果传闻已久的 VR 头显已进入最后阶段,谷歌上层开始担心起来。

一位前员工说:「苹果发布新产品后,也许会改变谷歌的格局,大家对此十分忧心。」

大约此时,谷歌在和三星合作,后者是谷歌在硬件方面来往最久的盟友之一。

三星希望打造一款类似苹果 Vision Pro、把 VR 和 AR 现实技术结合起来的产品,而谷歌则为其设计基于安卓系统的软件。

这个代号为 Moohan 的项目在谷歌内部引起了政治风波。

据内部人士透露,三星告诉谷歌,它不希望谷歌的其他硬件团队了解这项技术,因为他们可能会据此开发竞品。

谷歌的 Hiroshi Lockheimer(右)在三星 Unpacked 2023 活动现场

这就造成了难题。怎么做到既研发眼镜,又让三星满意呢?

一位前员工说,这种合作关系也意味着三星在产品功能上更有决定权。「这很容易造成无人主控的局面。」

这种态势已经开始显现。韩国 SBS Biz 就曾报道称,因为担心不足以与苹果抗衡,三星和谷歌的设备可能会推迟到 2024 年夏季推出。

谷歌上层已经向员工确认了这一消息,但很多人怀疑,就算推迟到明年夏天,谷歌也未必能推出一款让公众惊叹的产品。

抛弃 Iris,启动新项目

今年 1 月份谷歌宣布裁员时,Iris 项目也关闭了,一直在开发的定制芯片也被取消。

几周后,工龄 18 年的 Bavor 宣布离开谷歌,一位员工说,这让 AR 部门变得一团糟。

另一位知情人士说:「这很奇怪,他们好不容易说服自己谷歌需要开发定制芯片,费了好大劲去做了,然后又把它冲进了马桶。 」

现在,谷歌 AR 部门的主要项目是 Project Moohan,负责人是副总裁 Shahram Izadi。

AR 部门属于设备与服务部门,由谷歌高级副总裁 Hiroshi Lockheimer 领导。

Project Moohan 项目

尽管 Iris 已被封杀,但谷歌高层还是意识到,眼镜是下一次变革的必然选择。

今年 2 月,谷歌在 Izadi 的领导下成立新团队,把 Iris 项目改名 Betty。

谷歌希望利用 Betty 打造一款 Micro XR 软件,提供给眼镜制造商。与 Iris 一样,Betty 也是单目眼镜,但团队还在开发一款代号为 Barry 的双目产品。

一位知情人士说,公司领导告诉员工,他们希望最快在今年找到合作伙伴,但预计最快也要到 2025 年才有产品上市。

大家猜测,三星大概会成为第一个合作伙伴。

另外,AR 部门的一个小组也在探索如何将 AI 应用于 AR 眼镜。

同时,留在谷歌设备部门的 Greco 团队,也在探索新的 AR 硬件,或许会打造一款类似 Iris 的眼镜。

Greco 负责管理谷歌收购 Raxium 后吸纳的员工。

内部人士爆料,Greco 已经被三星项目和 Betty 团队拒之门外,这可能使他的团队难以获得资源。

此前他曾告诉同事,他们可能会在未来 3-4 年内拥有新的引擎,以支持更具沉浸感的眼镜。

一位在职员工说:「这是一个官僚主义的怪圈。」

人才外流

谷歌现在面临的最大挑战,可能是如何留住花费数年时间和数百万美元打造的人才队伍。

Lucovsky 最近宣布,这次人才流失中自己也未能幸免。

在离职声明中,他说:「我做出这个决定,很大程度是因为最近 AR 领导层的变动,以及谷歌飘忽不定的承诺。」

据公司内部名录,Iris 项目高级产品总监 Eddie Chung 也于今年 2 月离职。

成像初创公司 Lytro(2018 年谷歌以 4000 万美元收购该公司)前 CTO Kurt Akeley 也与去年退休。

苹果 CEO 蒂姆-库克(Tim Cook)在公司总部展示新款 Vision Pro

与此同时,苹果和 Meta 正在大力投入研发 MR 技术。

2022 年,Meta Reality Labs 的投入将近 140 亿美元经费,来开发 VR 和 AR 产品。

据彭博社此前报道,为了开发 Vision Pro,苹果每年花费超过 10 亿美元。

而谷歌却不愿意做出类似承诺,这打击了员工们的士气,他们觉得谷歌已经失去了领先优势。

一些人认为,谷歌去年缩减开支,随后将重点放在人工智能上,这也延缓了 AR 部门的进展。

一位前员工这样评价:「从根本上说,谷歌在硬件的问题在于,它很难保持产品的一致性。」

谷歌决定转向软件,短期内这可以让公司发挥自身优势,但高层清楚地知道,只有制造自己的设备才能保持竞争力。

据此前报道称,谷歌正在加倍投资第一方硬件,因为担心三星等合作伙伴会将其智能手机市场份额拱手让给苹果。

据报道,谷歌 CEO 劈柴称,此举是「保护公司的最佳方式」。

「谷歌喜欢安卓模式,」一位前员工说。

「不过,尽管谷歌喜欢谈论安卓模式的成功,但从内部看,这非常危险。」

参考资料:

  • https://www.businessinsider.com/google-ar-augmented-reality-apple-project-iris-fail-2023-8

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关键词:谷歌眼镜谷歌

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