六问太空商业旅行:费用高、污染大,真的安全吗?

2021/7/27 18:48:26 来源:智东西 作者:杨畅 责编:问舟

又贵又危险的太空旅行,为何富豪争着上?

7 月 27 日消息,美国媒体 Vox Recode 采访多位相关专家,从六个方面解读商业太空旅行受富豪欢迎的原因、科学意义、安全性、对普通人的影响、对地球环境的影响以及行业监管等情况。

Recode 认为,对于很多人来说,商业太空旅行是一种粗俗的财富和权力展示方式。全球普遍面临气候变化、疫情等危机,而亿万富翁们正在花钱进行一项娱乐:把自己送上太空,丝毫没有考虑他们的太空旅行会对人类环境造成影响。

当地时间 7 月 20 日,亚马逊创始人贝索斯在其首次太空旅行过后告诉记者,他这次飞行费用是由亚马逊客户和员工“支付”的。他的说法只会增加人们对亿万富翁烧钱进行太空旅行的意见。

但是批评者并不能阻止贝索斯和其他超级富豪的计划和行动。太空旅行对于那些可以负担起费用的人来说,已经成为现实,这将对地球上的每一个人都产生影响。

事实上,所有迹象都表明,太空旅行的市场已经足够大,并且会持续发展下去。贝索斯创建的太空公司蓝色起源(Blue Origin)已经计划在今年晚些时候再进行两次太空旅行任务,布兰森创办的太空公司维珍银河(Virgin Galactic)已经收到至少 600 人的太空旅行预约。

现在,随着商业太空旅行市场兴起,未来的太空旅行者,以及地球上的每个人,都面临这六大主要问题。

01. 太空旅行成富豪炫耀新方式

到太空旅行最大好处是可以欣赏太空风光。只要越过地球和太空边界,太空乘客就可以看到地球和广阔的未知太空的惊人对比。如果乘客乘坐的是维珍银河航班,他们将达到海拔约 53 英里(约 85 公里)位置,蓝色起源乘客会达到更高一些的高度,大约在海拔 62 英里(约 100 公里)以上,这个高度超过国际公认的地球和太空分界线卡门线。总的来说,这两种飞行体验非常相似。

体验太空风光的感受甚至有专门的名称:总观效应(Overview Effect)。美国空军高级航空航天研究学校(School of Advanced Air and Space Studies)教授温迪・惠特曼・科布(Wendy Whitman Cobb)接受 Recode 采访时说:“当你从那么高的高度看向地球时,这种视觉体验会改变你对事物的看法,了解人类是如何联系,以及我们在地球上是怎样浪费资源的。”

太空旅行另一个好处是,太空乘客将感受到几分钟微重力,这使太空乘客有机会在返回地球之前在宇宙飞船上进行几乎无重力地弹跳。

不过蓝色起源和维珍银河的飞行时间相对较短,分别为 10 分钟和 90 分钟。埃隆・马斯克(Elon Musk)创办的太空公司 SpaceX 的太空旅行将提供更多服务。

今年秋天,美国数字支付公司 Shift4 Payments 创始人、亿万富翁贾里德・艾萨克曼(Jared Isaacman)将加入 SpaceX 首次全民用飞行航程“Inspiration4”,该次太空旅行将会在绕地球轨道上飞行几天。未来几年,SpaceX 还计划进行国际空间站旅行和绕月球太空旅行。

这些太空旅行是为了那些渴望成为宇航员的太空迷准备的。

但富豪们想去太空还有另一个原因:展示其独特、炫耀的消费。不少人可以负担得起去威尼斯或者马尔代夫旅游,但是有多少人有足够的特权去太空旅行呢?

美国卡内基梅隆大学(Carnegie Mellon University)商业教授斯里达尔・泰勒(Sridhar Tayur)告诉 Recode 说:“如今,比其在 Instagram(美国社交软件)上发发太空照片,现在太空旅行是多好的一种炫耀方式啊。”

02. 科学目标不明确,确实是为更多太空探索打基础

目前,维珍银河和蓝色起源的太空旅行只达到了亚轨道空间,这意味着航班飞到了太空,但没有进入环绕地球的轨道。从科学技术角度讲,这并不是一个新领域。

美国哈佛大学技术历史学家马修・赫什(Matthew Hersch)告诉 Recode,尽管这些飞行使用了新技术,但是早在 20 世纪 60 年代美国宇航局(NASA)就完成了载人亚轨道飞行。

目前,尚不清楚这些太空旅行是否会给科学家提供重大的新见解,但它们可能会提供未来用于探索太空的信息。事实上,太空旅行也被宣传为科学家进行科学实验的可能的机会。例如,维珍银河在最近的一次太空飞行中携带了一些植物,并测试了它们在微重力环境下的反应。

这些私人公司主要是在它们的商用飞行器上看到了机会,这些飞行器可以大规模重复使用,这将可以让同架火箭(或者维珍银河的航天飞机)一次又一次的进入太空,从而降低太空旅游成本。

亿万富豪和他们的私人太空公司也将这些可复用火箭的发展视为一个机会,为将来实现更多、更远的太空飞行做准备。例如,贝索斯认为,新谢泼德号(New Shepard)亚轨道飞行将有助于公司的未来任务,以及新格伦火箭(New Glenn)目标是轨道飞行。

贝索斯在当地时间 7 月 20 日太空旅行完成后的简报会上说:“事实上,我们选择的架构和技术完成亚轨道飞行绰绰有余,我们选择了垂直着陆的架构。为什么要这样做?因为方便扩大规模。”

除了未来可能用于促进科学发展,亚轨道飞行还可能创新出从地球上一个地点到另一个地点的新方法。例如,SpaceX 就曾宣称通过太空旅行,长途飞行时间可以缩短至 30 分钟。

03. 飞上太空,乘客会受重力和辐射威胁

太空旅行公司试图保障乘客安全的一种方法是要求乘客接受培训,以便那些即将离开地球进行短暂太空停留的人尽可能地做好准备。

在太空飞行中,人们可以持续体验高度和重力的变化。为布兰森太空旅行做准备的航空生理训练中心美国纳斯塔尔中心(Nastar Center)COO 格伦・金(Glenn King)告诉 Recode:“太空旅行乘客身体会受到持续的重力影响,具体讲,乘客承受的压力上可以达到 6G 重力,也就是乘客体重的 6 倍压力,并且时长会达 20 或 30 秒以上。就像有 6 个自己压在乘客身上,那会是感觉很漫长的一段时间。”

太空旅行乘客也有可能暴露在太空辐射中,尽管这取决于乘客在太空中停留的时间。惠特曼・科布解释说:“这是一种风险,特别是轨道飞行要比亚轨道飞行更危险。人在飞机上会比暴露在地面上受到更高的辐射。”她还警告说,一些太空乘客可能在飞行中会呕吐。

不过太空旅行似乎没有年龄限制。蓝色起源最近的一次太空任务包括了有史以来最年轻宇航员:一位 18 岁荷兰少年,以及最年长宇航员:82 岁飞行员沃利・冯克(Wally Funk)。

04. 对大多数人,25 万美元太空旅行仍很贵

商业太空旅行的引领企业声称他们有市场。

尽管贝索斯在当地时间 7 月 20 号就暗示,太空旅行价格最终会下降,就像航空业从高到低的价格变化。目前维珍银河的旅行费用低一些,要几十万美元。对于大多人来讲,太空旅行的价格仍然是太过高昂,但是对于对此感兴趣的富豪来讲,太空旅行从经济角度是可行的。

泰勒告诉 Recode:“如果价格降到 25 万美元,排队买票的时间会更长。”

05. 碳排放超长途飞机近 100 倍,还可导致气温上升

太空旅行中产生的碳排放会比普通飞机上产生碳排放情况更糟,因为只有少数人乘坐这些太空旅行飞行器,所以平均到每位乘客身上,排放量要更高。如果太空旅行更加火爆,污染可能变得更严重。仅维珍银河一家公司的话,它的最终目标是每年发射 400 次亚轨道飞行。

英国伦敦大学学院(University College London)自然地理学教授伊势・玛莱斯(Eloise Marais)接受 Recode 采访时说:“乘坐这种火箭进入太空的碳足迹非常高,几乎是长途飞行的 100 倍。如果我们想环保,并考虑到碳足迹,这就非常成问题。”

这些太空旅行对环境的影响会因不同因素的比例不同而有差别,比如飞行器使用的燃料、制造燃料所需的能量,以及燃料燃烧后的去向,所有这些因素,使得建立太空旅行对环境影响的模型变得困难。例如,贝索斯曾指出,蓝色起源使用的液态氢和氧气燃料对环境的破坏程度比其他公司使用的燃料要小,即从技术上来讲蓝色起源的太空旅行不会释放二氧化碳,但专家告诉 Recode,蓝色起源的太空任务仍可能对环境造成重大影响。

科研人员还需要继续研究其他风险,包括可能损害平流层和臭氧的烟尘排放情况。

2010 年有一项研究表明,1000 次太空旅行释放的烟尘可能使南极洲的温度上升一摄氏度。荷兰布雷达应用科学大学(Breda University of Applied Sciences)可持续发展教授保罗・彼得斯(Paul Peeters)跟 Recode 讲道:“在开展太空旅行业务之前,我们应该做更多的工作去评估这些环保风险,确保它们不会发生,或可以以某种方法去减少污染。”总之,彼得斯认为环境成本使不进行这种太空旅行有了足够的理由。

06.FAA 负责监管,但国会并没全部授予其有管辖权

目前,通常是美国联邦航空管理局(Federal Aviation Administration,简称 FAA)负责监管商业航天工业,但是其对太空旅行的监管仍然相对薄弱。

其中最大一项担忧是,FAA 该如何批准发射,并且确保太空旅行的飞行器不会撞到人类发射的其他飞行器,比如飞机和无人机。就在今年 6 月,由于一架直升机飞进发射区域后,SpaceX 一次发射任务暂停。

还有更多问题需要被解决,特别是太空旅行增多的情况下。当地时间 7 月 22 日,美国参议院主持了一场听证会,商业太空行业的领导人参加了听证会,重点是监督日益增长的商业太空旅行。

FAA 也负责监督数量激增的发射场,并确保有足够的空间让太空公司进行安全地发射。

美国政府还可以在其他领域进行管理。泰勒说:“网络安全对于商业太空旅行也非常重要,如果做好就可以防范黑客攻击了。”FAA 向 Recode 透露,该机构已经参与了制定太空网络安全的国家规范,不过美国国会并没有授权给 FAA 具体在太空网络安全方面的职责。

在某种程度上,美国政府可能也会介入监管这些飞行对环境的影响,但这不是 FAA 目前负责的范围。

与此同时,当涉及到乘客的安全问题时,目前还没有美国政府机构对这些公司进行审查。FAA 的一名官员向 Recode 证实,虽然 FAA 向一些公司颁发了载人太空旅行的许可证,但他们实际上并没有确认这些旅行是安全的。美国国会直到 2023 年才会授予 FAA 这方面的管辖权。

太空旅行似乎并没有太多的保险政策。惠特曼・科布指出:“太空乘客基本上签了字,就表明放弃了他们的所有权利。你承认了风险,然后就可以去做了。”

所以要注意,如果一个人决定花几十万美元去太空兜风,如果受伤,他很可能不得不自行承担所有责任。

07. 结语:太空旅行时代确实要来了

虽然目前太空旅行价格高,危险系数大,但并不妨碍很多人向往并去体验,维珍银河的亚轨道飞行就有约 600 人的预定。私人太空公司争相向太空运送游客,其老板也亲自上阵打广告,也表明这些投资家对太空旅行业务的看好。

目前,亚轨道太空旅行,维珍银河和蓝色起源分别已经向人们证明了普通人也可以乘坐;轨道太空旅行,SpaceX 可能会抢先一步,但是蓝色起源也不甘落后;而更遥远的太空旅行,比如去月球、火星在不久的将来也可能变为现实。

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